Llena de calorías vacías y comida rápida ultra procesada, la comida rápida puede aumentar el riesgo de obesidad y cáncer. Aunque las cadenas de comida rápida aparentemente han estado tratando de ofrecer opciones más saludables, un nuevo estudio encuentra que el impacto en la salud de sus menús no ha mejorado, al contrario, de hecho.

Los datos de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) indican que, entre 2013 y 2016, el 36.6 por ciento de los adultos en los Estados Unidos comían comida rápida en un día determinado.

Además, según un estudio realizado por investigadores de la Universidad de Connecticut en 2018, alrededor del 74 por ciento de los padres compran alimentos poco saludables para sus hijos en restaurantes de comida rápida.

Esto, señalaron los investigadores, a pesar de que, a partir de 2013, algunas de las cadenas de comida rápida más populares se comprometieron a ofrecer opciones más saludables en los menús de sus hijos.

Ahora, un nuevo estudio sugiere que la mayoría de los menús de los restaurantes de comida rápida no se han vuelto, de hecho, más saludables en general, a pesar de la adición de algunas opciones que podrían ser más saludables.

Los investigadores analizaron la variedad, el tamaño de las porciones y la nutrición de los entrantes, los acompañantes y los postres ofrecidos por 10 de las cadenas de comida rápida más populares de los EE. UU. durante un período de aproximadamente tres décadas, basándose en los menús que pusieron a disposición en tres momentos: en 1986, 1991 y 2016.

El equipo analizó los menús de: Arby’s, Burger King, Carl’s Jr, Dairy Queen, Hardee’s, Jack in the Box, KFC, Long John Silver’s, McDonald’s y Wendy’s.

En el documento de estudio – que aparece en el Journal of the Academy of Nutrition and Dietetics – los investigadores explican su enfoque, señalando que, «Estos restaurantes fueron elegidos porque la información nutricional sobre las variables nutricionales clave del tamaño de las porciones, la energía y el sodio estaban disponibles para cada uno de los 3 años analizados».

«Dada la popularidad de la comida rápida, nuestro estudio destaca uno de los cambios en nuestro entorno alimentario que probablemente es parte de la razón del aumento de la obesidad y las afecciones crónicas relacionadas en las últimas décadas, que ahora se encuentran entre las principales causas de muerte en los EE.UU.», dice la investigadora principal Megan McCrory, Ph.D.

La comida rápida sigue alimentando las enfermedades crónicas
Los investigadores observaron cómo los entrantes, los acompañantes y los postres cambiaron en los menús de estos restaurantes de comida rápida a lo largo de 30 años.

Más específicamente, prestaron atención a los cambios en el contenido calórico, el tamaño de las porciones, la densidad energética y los contenidos de sodio, hierro y calcio.

McCrory, profesor asociado de la Universidad de Boston en Massachusetts, y el equipo accedieron a los datos relevantes a través de The Fast-Food Guide, que se publicó en 1986 y 1991, y a través de recursos disponibles en línea para el año 2016.

Primero, los investigadores observaron que la variedad de alimentos que ofrecían estos restaurantes aumentaba a una alta tasa de 22.9 artículos, o 226 por ciento, por año.

Sin embargo, a medida que la variedad aumentaba, también lo hacía el contenido calórico de los alimentos ofrecidos, al igual que el tamaño de las porciones.

Por lo tanto, entre los entrantes, los acompañantes y los postres, las calorías aumentaron considerablemente. El mayor aumento se produjo en la categoría de postres, con un aumento de 62 kilocalorías cada 10 años. Después vinieron los entrées, que experimentaron un aumento de 30 kilocalorías por década.

El equipo encontró una relación entre el mayor contenido calórico y el mayor tamaño de las porciones. Estos aumentaron en 13 gramos por década para los entrantes y 24 gramos por década para los postres. Al mismo tiempo, el contenido de sodio (sal) también aumentó entre cada tipo de alimento.

«Nuestro estudio ofrece algunas ideas sobre cómo la comida rápida puede estar ayudando a alimentar el problema continuo de la obesidad y las afecciones crónicas relacionadas», concluye el investigador principal, y agrega:

«A pesar de la gran cantidad de opciones que se ofrecen en los restaurantes de comida rápida, algunos de los cuales son más saludables que otros, las calorías, el tamaño de las porciones y el contenido de sodio en general han empeorado (aumentado) con el tiempo y siguen siendo altos».

Megan McCrory, Ph.D.
Un largo camino por recorrer para las cadenas de comida rápida
McCrory y el equipo también señalan que cuatro de las 10 cadenas de comida rápida también proporcionaron información sobre el contenido de calcio y hierro de sus menús en las últimas tres décadas.

Los investigadores reconocen que los dos nutrientes esenciales -que juegan un papel clave en la salud de los huesos y la sangre- están mucho más presentes en la comida rápida ahora que hace 30 años.

Específicamente, los platos principales y los postres tienen ahora un contenido significativamente mayor de calcio, y el hierro es más abundante en los postres.

Sin embargo, McCrory enfatiza que la comida rápida no debería ser la primera opción para las personas que buscan aumentar sus niveles de calcio y hierro, ya que estos nutrientes están disponibles en alimentos no procesados o mínimamente procesados, como las semillas, los productos lácteos y el pescado.

«Necesitamos encontrar mejores maneras de ayudar a la gente a consumir menos calorías y sodio en los restaurantes de comida rápida», dice McCrory.

«El requisito de que las cadenas de restaurantes muestren calorías en sus menús es un comienzo. Nos gustaría ver más cambios, como restaurantes que ofrezcan porciones más pequeñas a precios proporcionales», añade.