Un estudio de la Universidad de Newcastle que involucra a miles de familias está ayudando a los futuros padres a determinar si es probable que tengan hijos o hijas.

El trabajo de Corry Gellatly, investigador científico de la universidad, ha demostrado que los hombres heredan una tendencia a tener más hijos o más hijas de sus padres. Esto significa que un hombre con muchos hermanos tiene más probabilidades de tener hijos, mientras que un hombre con muchas hermanas tiene más probabilidades de tener hijas.

La investigación incluyó un estudio de 927 árboles genealógicos que contenían información sobre 556.387 personas de Norteamérica y Europa desde 1600.

«El estudio del árbol genealógico mostró que si es probable que usted tenga un niño o una niña es hereditario. Ahora sabemos que los hombres son más propensos a tener hijos si tienen más hermanos, pero son más propensos a tener hijas si tienen más hermanas. Sin embargo, en las mujeres, simplemente no se puede predecir», explica el Sr. Gellatly.

Los hombres determinan el sexo de un bebé dependiendo de si su esperma lleva un cromosoma X o Y. Un cromosoma X se combina con el cromosoma X de la madre para formar una niña (XX) y un cromosoma Y se combinará con el de la madre para formar un niño (XY).

El estudio de la Universidad de Newcastle sugiere que un gen aún no descubierto controla si el esperma de un hombre contiene más cromosomas X o más Y, lo que afecta el sexo de sus hijos. A mayor escala, el número de hombres con más esperma X en comparación con el número de hombres con más esperma Y afecta la proporción de niños que nacen cada año.

¿Hijos o hijas?

Un gen consta de dos partes, conocidas como alelos, uno heredado de cada uno de los padres. En su artículo, el Sr. Gellatly demuestra que es probable que los hombres sean portadores de dos tipos diferentes de alelos, lo que resulta en tres posibles combinaciones en un gen que controla la proporción de espermatozoides X e Y;

Los hombres con la primera combinación, conocida como mm, producen más esperma Y y tienen más hijos.
El segundo, conocido como mf, produce un número aproximadamente igual de espermatozoides X e Y y tiene un número aproximadamente igual de hijos e hijas.
El tercero, conocido como ff produce más esperma X y tiene más hijas.
«El gen que se transmite de ambos padres, que hace que algunos hombres tengan más hijos y otros más hijas, puede explicar por qué vemos que el número de hombres y mujeres está más o menos equilibrado en una población. Si hay demasiados hombres en la población, por ejemplo, las mujeres encontrarán más fácilmente una pareja, por lo que los hombres que tienen más hijas transmitirán más de sus genes, causando que más mujeres nazcan en generaciones posteriores», dice el investigador de la Universidad de Newcastle, Sr. Gellatly.

Más niños nacidos después de las guerras

En muchos de los países que lucharon en las guerras mundiales, hubo un aumento repentino en el número de niños nacidos después. El año después de la Primera Guerra Mundial, nacieron dos niños más por cada 100 niñas en el Reino Unido, en comparación con el año anterior al inicio de la guerra. El gen, que el Sr. Gellatly ha descrito en su investigación, podría explicar por qué sucedió esto.

Como las probabilidades estaban a favor de que los hombres con más hijos vieran a un hijo regresar de la guerra, esos hijos eran más propensos a tener hijos ellos mismos porque heredaron esa tendencia de sus padres. En contraste, los hombres con más hijas pueden haber perdido a sus únicos hijos en la guerra y esos hijos habrían sido más propensos a ser padres de niñas. Esto explicaría por qué los hombres que sobrevivieron a la guerra tenían más probabilidades de tener hijos varones, lo que dio lugar al boom del niño y el bebé.

En la mayoría de los países, desde que se llevan registros, han nacido más niños que niñas. En el Reino Unido y los Estados Unidos, por ejemplo, actualmente nacen unos 105 hombres por cada 100 mujeres.

Está bien documentado que más hombres mueren en la infancia y antes de que tengan la edad suficiente para tener hijos. Así que de la misma manera que el gen puede causar que nazcan más niños después de las guerras, también puede causar que nazcan más niños cada año.

¿Cómo funciona el gen?

Los árboles (arriba) ilustran cómo funciona el gen. Es un ejemplo simplificado, en el que los hombres sólo tienen hijos, sólo hijas, o un número igual de cada uno, aunque en realidad es menos claro. Muestra que aunque el gen no tiene efecto en las mujeres, ellas también lo portan y lo transmiten a sus hijos.

En el primer árbol genealógico (A) el abuelo es mm, por lo que todos sus hijos son machos. Sólo transmite el alelo m, por lo que es más probable que sus hijos tengan la combinación mm de alelos ellos mismos. Como resultado, esos hijos también pueden tener sólo hijos (como se muestra). Los nietos tienen la combinación de alelos mf, porque heredaron una m de su padre y una f de su madre. Como resultado, tienen el mismo número de hijos e hijas (los bisnietos).

En el segundo árbol (B) el abuelo es ff, así que todos sus hijos son hembras, tienen la combinación ff de alelos porque su padre y su madre eran ff. Una de las niñas tiene sus propios hijos con un varón que tiene la combinación de alelos mm. Ese varón determina el sexo de los hijos, así que los nietos son todos varones. Los nietos tienen la combinación de alelos mf, porque heredaron una m de su padre y una f de su madre. Como resultado, tienen el mismo número de hijos e hijas (los bisnietos).