Los mosquitos anofelinos que portan la malaria estaban presentes hace 100 millones de años, según muestra una nueva investigación, lo que podría arrojar nueva luz sobre la historia de una enfermedad que sigue matando a más de 400.000 personas al año.

«Los mosquitos podrían haber estado vectorizando el paludismo en ese momento, pero aún es una pregunta abierta», señaló el autor correspondiente del estudio, George Poinar Jr. del Colegio de Ciencias de la Universidad Estatal de Oregón. «En ese entonces los mosquitos anofelinos probablemente picaban aves, pequeños mamíferos y reptiles, ya que todavía se alimentan de esos grupos hoy en día.»

En el ámbar de Myanmar, que data de mediados del período Cretácico, Poinar y sus coautores describieron un nuevo género y especie de mosquito, que se denominó Priscoculex burmanicus. Varias características, incluyendo las relacionadas con las venas del ala, la probóscide, las antenas y el abdomen, indican que Priscoculex es un linaje temprano de los mosquitos anofelinos.

«Este descubrimiento proporciona evidencia de que los anofelinos estaban irradiando – diversificándose de especies ancestrales – en el antiguo megacontinente de Gondwana porque ahora se cree que los fósiles de ámbar de Myanmar se originaron en Gondwana», dijo Poinar, un experto internacional en el uso de formas de vida vegetal y animal preservadas en el ámbar para aprender más acerca de la biología y la ecología de un pasado lejano.

Los hallazgos se publicaron en Historical Biology.

La mayor parte de la malaria, especialmente las especies que infectan a los humanos y otros primates, es causada principalmente por un género de protozoos, el Plasmodium, y se propaga principalmente por los mosquitos anofelinos. Las formas ancestrales de la enfermedad pueden haber determinado literalmente la supervivencia y evolución de los animales, según Poinar.

En un trabajo anterior, sugirió que los orígenes de la malaria, que hoy en día puede infectar a animales que van desde humanos y otros mamíferos hasta aves y reptiles, pueden haber aparecido por primera vez en un insecto como un mosquito que hace unos 100 millones de años estaba vectorizando un tipo de malaria. Ahora puede incluir a los mosquitos como posibles vectores de la malaria que existían al mismo tiempo.

En un libro de 2007, «What Bugged the Dinosaurs? Insectos, enfermedad y muerte en el Cretácico», Poinar y su esposa, Roberta, mostraron insectos vectores del Cretácico con patógenos que podrían haber contribuido a la extinción generalizada de los dinosaurios hace unos 65 millones de años.

«Hubo eventos catastróficos que ocurrieron en esa época, como impactos de asteroides, cambios climáticos y flujos de lava», escribieron los Poinars. «Pero aún está claro que los dinosaurios declinaron y se extinguieron lentamente a lo largo de miles de años, lo que sugiere que otros asuntos también debieron estar en juego. Insectos, patógenos microbianos como la malaria y otras enfermedades de los vertebrados estaban surgiendo en esa época.»

Los científicos han debatido durante mucho tiempo sobre cómo y cuándo evolucionó la malaria, dijo Poinar, quien fue el primero en descubrir la malaria en un mosquito fósil de 15 a 20 millones de años del Nuevo Mundo, en lo que hoy es la República Dominicana.

Fue el primer registro fósil de malaria por Plasmodium, un tipo de la cual es ahora la cepa que infecta y mata a los humanos.

Entender la historia antigua de la malaria, dijo Poinar, podría ofrecer pistas sobre cómo evolucionó su ciclo de vida moderno y cómo interrumpir su transmisión. Dado que la etapa de reproducción sexual de la malaria sólo ocurre en los insectos vectores, Poinar considera que los vectores son los principales huéspedes del patógeno de la malaria, y no los vertebrados que infectan.

El primer registro humano de malaria fue en China en el año 2.700 a.C., y algunos investigadores dicen que podría haber resultado en la caída del Imperio Romano. En 2017 había 219 millones de casos de malaria en todo el mundo, según la Organización Mundial de la Salud. La inmunidad rara vez ocurre naturalmente y la búsqueda de una vacuna aún no ha tenido éxito.