¿Eres de esas personas que se acuestan tarde y se despiertan igual de tarde? Si es así, usted puede sentirse aliviado al saber que un estudio ha confirmado que este es su ritmo natural. Sin embargo, en el mundo laboral de hoy, esto puede tener efectos graves, debido a la forma en que su cerebro está conectado.

Algunas personas declaran ser alondras matutinas, o madrugadores, y se despiertan sin esfuerzo al amanecer y se duermen más temprano en la noche.

Otros, sin embargo, son búhos nocturnos, o gente de la noche, que se quedan despiertos hasta altas horas de la madrugada y se despiertan más tarde durante el día, si se les deja a su suerte.

Investigaciones anteriores han demostrado que los búhos nocturnos enfrentan algunos riesgos de salud debido a sus ritmos diarios. Estos incluyen una tendencia hacia hábitos alimenticios más pobres, lo que, a su vez, puede aumentar el riesgo de afecciones metabólicas, como la diabetes.

Ahora, un estudio dirigido por investigadores de la Universidad de Birmingham en el Reino Unido ha descubierto que los patrones de actividad en los cerebros de los búhos nocturnos son diferentes a los de los madrugadores. El estudio también destaca cómo estas diferencias pueden impactar sus vidas y niveles de productividad en un mundo que típicamente favorece a los madrugadores.

«Un gran número de personas luchan por ofrecer su mejor rendimiento durante las horas de trabajo o de escuela para las que no son naturalmente aptas», señala la investigadora principal, la Dra. Elise Facer-Childs, que anteriormente trabajaba en la Universidad de Birmingham y que ahora trabaja en el Instituto Monash de Neurociencias Cognitivas y Clínicas de Melbourne (Australia).

«Hay una necesidad crítica de aumentar nuestra comprensión de estos temas para minimizar los riesgos de salud en la sociedad, así como para maximizar la productividad», enfatiza.

Los investigadores han publicado sus hallazgos en un artículo de estudio publicado en la revista SLEEP.

Actividad cerebral en búhos nocturnos
Para este estudio, el equipo de investigación reclutó a 38 participantes sanos. Dividieron a los voluntarios en dos grupos, poniendo 16 madrugadores en un grupo y 22 madrugadores en el segundo.

Los investigadores dividieron a los participantes en estos dos grupos basados en sus ritmos circadianos de melatonina y cortisol – la circulación natural de estas dos hormonas afecta los ciclos de sueño y vigilia.

Los investigadores monitorearon los patrones de sueño y vigilia de los participantes, y los voluntarios llenaron cuestionarios sobre sus ritmos. En promedio, los que dormían hasta tarde se acostaban a las 2:30 a.m. y se despertaban a las 10:15 a.m.

Para evaluar los patrones de actividad cerebral, los investigadores pidieron a los voluntarios que se sometieran a una resonancia magnética. Los investigadores también evaluaron el desempeño de los participantes en varias tareas que realizaron en diferentes momentos del día para ver cómo los ciclos de sueño y vigilia afectaban el funcionamiento diario.

El equipo notó una diferencia en los patrones de actividad cerebral entre los dos grupos, a saber, que los búhos nocturnos tenían menor conectividad cerebral en reposo en áreas cerebrales que los científicos asocian principalmente con el mantenimiento de un estado de conciencia. Esto se correlacionó con períodos de atención más cortos, así como con reacciones más lentas y niveles de energía más bajos.

Los madrugadores se desempeñaban mejor y tenían tiempos de reacción más rápidos durante las tareas matutinas. También se declararon mucho menos somnolientos en ese momento.

Por el contrario, como era de esperar, las personas que dormían hasta tarde se desempeñaban mejor y experimentaban los tiempos de reacción más rápidos alrededor de las 8:00 p.m. Sin embargo, incluso en el momento en que alcanzaban su máximo rendimiento, los búhos nocturnos no lo hacían mucho mejor que sus primeros compañeros de ascenso.

Esto sugiere que a lo largo del día -o alrededor de las 8:00 a.m. a las 8:00 p.m.- la conectividad cerebral en estado de reposo se ve afectada en las personas que duermen tarde, lo que repercute negativamente en su productividad.

Expectativas sociales `podrían ser más flexibles?
El Dr. Facer-Childs compara el estado de los búhos nocturnos durante el día con una forma de desfase horario constante, enfatizando que esto puede tener un efecto significativo en su bienestar a largo plazo.

«Este desajuste entre el tiempo biológico de una persona y el tiempo social -que la mayoría de nosotros hemos experimentado en forma de jet lag- es un problema común para los noctámbulos que intentan seguir un día de trabajo normal».

Dra. Elise Facer-Childs
«Nuestro estudio es el primero en mostrar un potencial mecanismo neuronal intrínseco detrás de por qué los búhos nocturnos pueden enfrentarse a desventajas cognitivas cuando se ven obligados a adaptarse a estas restricciones», añade.

Por esta razón, el investigador argumenta que las sociedades necesitan examinar detenidamente sus estructuras organizativas, principalmente en términos de horas de trabajo y de cómo adaptarse mejor a las necesidades individuales de las personas. Esta flexibilidad debería significar que los búhos nocturnos pueden dar lo mejor de sí mismos y evitar resultados sanitarios adversos.

«Para manejar esta[situación], necesitamos mejorar en tomar en cuenta el reloj corporal de un individuo, particularmente en el mundo del trabajo», argumenta el Dr. Facer-Childs.

«Un día típico puede durar de 9:00 a.m. a 5:00 p.m., pero para un búho nocturno, esto podría resultar en una disminución del rendimiento durante la mañana, una menor conectividad cerebral en regiones relacionadas con la conciencia y un aumento de la somnolencia diurna», advierte.

Además, aconseja que «si, como sociedad, pudiéramos ser más flexibles en la gestión del tiempo, podríamos avanzar mucho hacia la maximización de la productividad y la minimización de los riesgos para la salud».