El comportamiento prosocial y altruista no es exclusivo de los humanos.

Cuando pueden elegir, algunos primates optan por resultados que les benefician a ellos y a su pareja. Además, estudios recientes han demostrado que los perros de compañía no sólo muestran un comportamiento cooperativo, sino que también prefieren recompensar a los perros que les son familiares que a los que nunca han conocido.

Enmarcando la prosocialidad de los perros en el debate «naturaleza vs. crianza», algunos científicos creen que la domesticación es la razón por la que estos animales se comportan de esta manera. En lugar de que la selección natural haya favorecido los comportamientos cooperativos sobre los no cooperativos, en el caso de los perros, existe la hipótesis de que la domesticación «seleccionó» estos comportamientos.

Sin embargo, si esto fuera cierto, los lobos – los parientes más cercanos y no domesticados de los perros – deberían mostrar menos rasgos cooperativos y prosociales. Otros creen que los comportamientos prosociales surgen de rasgos ancestrales porque muchos animales, incluidos los lobos, dependen de la cooperación.

Para poner a prueba estas dos teorías, Rachel Dale del Wolf Science Center de Viena, Austria, y sus colegas se propusieron comparar los comportamientos prosociales de perros y lobos.

Los investigadores compararon el comportamiento de nueve lobos y seis perros de carga que el Wolf Science Center había criado y alojado. Sus hallazgos aparecen en la revista PLOS ONE.

La domesticación no hizo a los perros prosociales
Los investigadores entrenaron a los animales para que eligieran entre un símbolo de «dar» que entregara comida a otro animal en un recinto adyacente y un símbolo de «control» que no entregara ninguna recompensa.

Los animales podían elegir entre estas opciones usando su nariz para tocar la pantalla. En la condición de prueba, los animales receptores obtendrían la recompensa, pero en la condición de control social, los compañeros receptores se encontraban en otro recinto más alejado, lo que les impedía el acceso a los alimentos.

En una tercera condición de control no social, no había pareja y los recintos estaban vacíos.

Los animales podían ver las consecuencias directas de su elección, ya que una puerta de plexiglás los separaba de su pareja en la habitación contigua.

El entrenamiento se realizó de forma gradual, y los animales tuvieron acceso a la recompensa en la sala adyacente después de elegir el símbolo de donación. Sin embargo, durante las situaciones de prueba y control, los animales no recibieron ninguna recompensa por su comportamiento.

Las pruebas revelaron que cuando el receptor era miembro de su manada, los lobos optaron por entregar más comida en el recinto adyacente que cuando el mismo miembro de la manada estaba en un recinto diferente y no tenía acceso a la comida.

En comparación, cuando el animal receptor era de una manada diferente, no había diferencia entre los dos escenarios; los lobos no daban más comida al receptor cuando sabían que les llegaría.

Los perros, por otro lado, no recompensaban más a sus compañeros de la manada cuando sabían que obtendrían la recompensa. Independientemente de que su pareja recibiera o no la comida, los perros entregaban la misma cantidad.

«En resumen, cuando se mantienen en las mismas condiciones, los lobos son más prosociales que sus contrapartes domésticas, lo que respalda aún más las sugerencias de que la confianza en la cooperación es una fuerza impulsora de las actitudes prosociales», escriben los autores.

«El hecho de que los lobos, pero no los perros, fueran prosociales en la misma tarea corrobora otros hallazgos de que los lobos son más tolerantes que los perros al compartir alimentos, una medida naturalista de prosocialidad», agregan los investigadores. En otras palabras, la prosocialidad es un rasgo ancestral y no un resultado de la domesticación.

«Este estudio muestra que la domesticación no necesariamente hace que los perros sean más prosociales. Más bien, parece que la tolerancia y la generosidad hacia los miembros del grupo ayudan a producir altos niveles de cooperación, como se ve en los lobos».

Rachel Dale

Los autores advierten, sin embargo, que sus conclusiones no se aplican necesariamente a los perros de compañía y que es necesario realizar más investigaciones para determinar las diferencias en el comportamiento prosocial entre perros de compañía y perros de carga.

En el caso de los perros de compañía, el estímulo y el entrenamiento pueden jugar un papel más importante en el comportamiento de los animales.