Una nueva investigación muestra que la activación de un gen que, a su vez, aumenta la actividad de ciertas neuronas involucradas en la depresión puede revertir los síntomas de la afección en ratones machos.

La depresión es «la principal causa de discapacidad en todo el mundo», ya que más de 300 millones de personas en todo el mundo viven con la enfermedad.

En Estados Unidos, el trastorno depresivo mayor afecta al 6,7 por ciento de la población, incluidos más de 16 millones de adultos.

Recientemente, más y más estudios han estado arrojando luz sobre los mecanismos genéticos y neurológicos que están en juego detrás de la depresión.

Por ejemplo, un estudio pionero ha descubierto 44 ubicaciones genéticas que los investigadores demostraron tener una relación con un mayor riesgo de la afección. Otros estudios han encontrado que las áreas cerebrales que los científicos relacionan con el procesamiento de recompensas y memoria son diferentes en aquellos que viven con depresión.

Acercándose a un solo gen, un estudio de asociación de todo el genoma que apareció en 2015 encontró que una variante de un gen que codifica las proteínas conocido como Sirtuin1 (SIRT1) se correlaciona con un riesgo mucho más alto de depresión.

Ahora, una nueva investigación encuentra que la activación directa de este gen en la corteza prefrontal -un área cerebral que asociamos con el pensamiento y la planificación complejos de respuestas socialmente apropiadas- puede revertir los síntomas de depresión en ratones machos.

El neurocientífico y farmacólogo molecular conductual Xin-Yun Lu, Ph.D., es el autor correspondiente del último estudio. El investigador también es profesor en el Departamento de Neurociencia y Medicina Regenerativa de la Facultad de Medicina de Georgia de la Universidad de Augusta.

La Prof. Lu y sus colegas publicaron su investigación en la revista Molecular Psychiatry.

El activador SIRT1 tiene efecto antidepresivo
Para probar el impacto de una droga activadora de SIRT1 en ratones deprimidos, el Prof. Lu y su equipo eliminaron el gen SIRT1 en roedores machos y examinaron su reacción a una bebida dulce que normalmente preferirían.

Los investigadores encontraron que eliminar el gen redujo el número de mitocondrias en las neuronas excitadoras y redujo su excitación. Las mitocondrias son los llamados centros de poder de la célula, es decir, pequeños orgánulos dentro de las células que convierten los nutrientes en energía.

Las neuronas excitadoras, explican los investigadores, son poco activas en la depresión y no se comunican entre sí correctamente. Estas neuronas parecen estar «desconectadas» en la depresión, dice el Prof. Lu.

Los investigadores deprimieron a los roedores sometiéndolos a un «estrés crónico impredecible». Lo hicieron restringiendo a los ratones durante 2 horas, pellizcando sus colas durante 15 minutos, sometiéndolos a luz constante durante 24 horas, manteniéndolos en ropa de cama mojada durante 24 horas o inclinando sus jaulas. También sometieron a los ratones a pequeñas descargas eléctricas de 10 minutos y al aislamiento social.

Como resultado del estrés crónico, los roedores machos que habían perdido el gen SIRT1 perdieron su interés en la solución dulce que normalmente preferían – un síntoma que los científicos consideran equivalente a la anhedonia en humanos deprimidos. Estos roedores también mostraron signos de «desesperación conductual» en la prueba de natación forzada.

Sin embargo, cuando los investigadores inyectaron la corteza prefrontal de los roedores machos con un activador SIRT1 al que llaman SRT2104, revirtieron estos síntomas. El medicamento tuvo un efecto «antidepresivo», según el Prof. Lu. Ella y sus colegas concluyen:

«Estos resultados sugieren que el SIRT1 en las neuronas excitadoras[de la corteza prefrontal media] es necesario para la excitabilidad neuronal normal y la transmisión sináptica y regula los comportamientos relacionados con la depresión de una manera específica para cada sexo».

El Prof. Lu ahora planea examinar los medicamentos existentes y ver si alguno de ellos afecta al SIRT1 de una manera similar al activador que usaron en esta investigación. Los científicos teorizan que algún día podremos usar activadores SIRT1 como un tratamiento efectivo para la depresión mayor.