Investigaciones recientes revelan por primera vez que las personas pueden aprender nueva información mientras duermen.

Los científicos ya saben que el sueño consolida el aprendizaje de nueva información que adquirimos durante la vigilia.

Ahora, los investigadores de la Universidad de Berna en Suiza sugieren que el aprendizaje también puede tener lugar durante el sueño profundo o de onda lenta.

En un estudio que aparece en la revista Current Biology, muestran cómo las asociaciones con nuevas palabras extranjeras pueden ocurrir en ciertas fases del sueño de ondas lentas.

Muchas investigaciones sobre el sueño se refieren a los procesos que estabilizan y consolidan los recuerdos que se forman durante los períodos de vigilia.

Ahora existe una evidencia considerable de que la repetición durante el sueño fortalece los recuerdos y los incrusta en el almacén de conocimiento previamente adquirido en el cerebro.

Los autores del estudio señalan que muchos consideran imposible que el aprendizaje pueda tener lugar durante el sueño porque «el sueño carece de la conciencia» y de la química y la actividad cerebral necesarias.

Además, los estudios que han examinado el aprendizaje del sueño en humanos han arrojado resultados contradictorios.

Aprender durante las siestas diurnas
Los investigadores estaban intrigados por la pregunta: Si el estado de sueño refuerza un «rastro de memoria» que se forma durante la vigilia, ¿por qué no puede el propio estado de sueño formar un rastro de memoria que perdura hasta la vigilia?

Utilizando electroencefalogramas (EEG), registraron la actividad de ondas cerebrales en 41 voluntarios y voluntarias sanos mientras dormían la siesta durante el día y mientras se sometían a pruebas de memoria posteriores.

Durante la siesta, los voluntarios también usaron audífonos internos a través de los cuales los investigadores tocaron grabaciones de numerosos pares de palabras verbales.

Ellos inventaron cada par de palabras de modo que una palabra fuera una palabra familiar en el idioma nativo, mientras que la otra era un «seudónimo» inventado.

Por ejemplo, emparejaron la palabra «casa» con el seudónimo «tofer». En otro par, la palabra familiar era «corcho», y el seudónimo era «aryl».

Después de la siesta, los voluntarios se sometieron a una prueba de sus «asociaciones de sueño».

La prueba les presentó muestras aleatorias de las pseudopalabras. En cada presentación, tenían que decir si el objeto de la palabra descrita cabía o no en una caja de zapatos.

Los resultados mostraron que la clasificación por tamaño de las pseudopalabras era mejor que el azar si la «presentación acústica de la segunda palabra de un par durante el sueño golpeaba repetidamente un pico continuo de ondas lentas».

El momento de la codificación es clave
El sueño profundo o de onda lenta es la etapa más beneficiosa para consolidar los recuerdos que se forman en el período de vigilia que lo precede.

A medida que el cerebro entra en el sueño de ondas lentas, sus células sincronizan gradualmente su actividad. Caen en un patrón que alterna cada 0,5 segundos entre breves períodos de actividad universal e inactividad. Los períodos de actividad aparecen como picos en los electroencefalogramas.

Los investigadores encontraron que los voluntarios sólo codificaron la asociación entre una palabra en el idioma nativo, familiar y jugada durante el sueño, y su seudónimo bajo dos condiciones.

La primera condición era la repetición del par de palabras, y la segunda condición era que la presentación acústica de la segunda palabra tuviera que coincidir con una fase activa de sueño de ondas lentas.

En otras palabras, los voluntarios eran más capaces de clasificar correctamente «tofer» como demasiado grande para caber en una caja de zapatos si habían escuchado el par de palabras «house-tofer» varias veces, y la segunda palabra había ocurrido mientras sus células cerebrales estaban en una fase activa de sueño de onda lenta.

El primer autor del estudio, el Dr. Marc Züst, dice que también observaron que la recuperación de palabras aprendidas durante el sueño durante la prueba coincidió con la actividad en el hipocampo y las áreas del lenguaje del cerebro. El hipocampo juega un papel clave en la memoria y el aprendizaje.

Estas son las mismas áreas cerebrales que se activan cuando el aprendizaje ocurre durante la vigilia.